Over ons

Geschiedenis

174 jaar Gentse Feesten

Elke buurt of wijk in Gent had in de 19e eeuw haar eigen feest op zondag, waar het bier rijkelijk vloeide. Het "gewone volk" werkte zes dagen op zeven keihard, vaak voor een hongerloon. Het absenteïsme in de fabrieken, op maandagmorgen, was dan ook opvallend hoog!

Eén groot feest voor iedereen

In 1843 beslist het stadsbestuur alle feesten samen te voegen tot één "Algemene Kermis". Op die manier probeerden de industriëen de afwezigheid van arbeiders op maandag te vermijden.
 
De eerste Algemene Kermissen vonden plaats in Sint-Denijs-Westrem, waar vandaag de beurshallen "Flanders Expo" staan. Het meeste geld ging naar de paardenkoersen; het gewone volk moest genoegen nemen met de kruimels. In het begin van de twintigste eeuw verhuisde het feest naar het stadscentrum, waar onder andere het traditionele "Bal Populaire" plaatsvond op de statige Kouter. De aristocratie vierde feest op de mooi geplaveide kant van het plein, het "gepeupel" op de stoffige, niet-aangelegde kant. Na verloop van tijd groeide het Bal niettemin uit tot één groot volksfeest.

Té veel concurrentie

De eerste helft van de 20e eeuw gooiden twee Wereldoorlogen roet in het eten. Na WO I werden de Gentse Feesten gedragen door figuren als volkszanger Karel Waerie en revue-artiest Henri Van Daele; na WO II zakten ze diep weg. Het programma werd niet vernieuwd; bovendien konden de Gentenaars zich stilaan andere "luxes" veroorloven. Ze kochten een wagen, de Belgische Kust en het buitenland werden dé nieuwe vakantiebestemmingen. Gent liep leeg tijdens haar eigen Feesten.

De Feesten herleven!

Tot enkele alternatievelingen eind jaren '60 de Gentse Feesten nieuw leven inbliezen. Rond het café Trefpunt (Bij Sint-Jacobs) verzamelden ze voor een bescheiden volksfeest vol sfeer, gastvrijheid en muziek. Ook de Turkse gemeenschap werd uitgenodigd om samen feest te vieren.
 
Het werd een succes: 1969 wordt algemeen beschouwd als de "nieuwe start" van de Gentse Feesten. De Groentenmarkt en de Korenmarkt volgden. Stilaan keerde de interesse van de Gentenaar in zijn Feesten terug. Zelfs het stadsbestuur, vijandig tegenover de "hippies" van Trefpunt, organiseerde "haar" feesten op het Sint-Baafsplein - weliswaar volgens een geheel eigen stijl van braaf vermaak.
 
In de jaren '70 en '80 bleven de Gentse Feesten groeien - honderd duizenden bezoekers kwamen er elk jaar feestvieren. Iederéén wilde graag een graantje meepikken van het succes: cafébazen, handelaars, braadworstenventers. De Feesten kregen de (kwalijke) reputatie van "bier- en pensenkermis". Tijd voor een drastische ommekeer.

Gent, bruisende cultuurstad

Begin jaren '90 besliste het stadsbestuur méér aandacht te besteden aan het culturele niveau van de Feesten. Het "International Puppetbuskersfestival" en het "Internationaal Straattheaterfestival" werden de nieuwe paradepaardjes. Vandaag zijn de Gentse Feesten het grootste culturele volksfeest in open lucht in Europa. 10 dagen lang met internationale festivals zoals MiramirO, Puppetbuskersfestival, het Jeugdcircusfestival en sinds 2002 Gent Jazz . Gratis muziek op quasi alle pleinen en honderden indooractiviteiten. Een unicum om te koesteren!